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This story orginially ran in EGPnews.com. (Para español lea más abajo.)

By Gloria Angelina Castillo, EGP Staff Writer

While a neighborhood may consider itself whole geographically, many are split when it comes to political representation, and that’s precisely why the Citizens Redistricting Commission is taking testimony from local stakeholders in San Gabriel tonight. The Commission — the first of its kind in California history — wants to hear how Angelenos define their own “communities of interest,” one of several factors they must take into consideration when redrawing district lines.

“What we really want, at this point, is to get information from communities about a couple of things. Why they don’t like their current lines, they can talk about what they prefer in terms of representation—but what we really need from the public is for them to define what their communities of interest are,” said Maria Blanco, one of 14 citizen commissioners who will help redraw the state’s political maps before this summer is through.

“Community of interest” are neighborhood and communities that share common social and economic interests that should be included within a single district for its effective and fair representation, according to the Citizens Redistricting Commission website.

Blanco told EGP that the criteria for defining “communities of interest” can vary from area to area, and include things such as the economy, transportation, pollution, school districts, language, health issues and ethnic makeup, as well as geography.

An example of a small neighborhood currently split between several elected officials is Highland Park in Northeast Los Angeles. Though only about 3½ square miles in size, it is carved up into two assembly districts, the 44th District (Anthony Portantino) and the 45th District (Gil Cedillo), and the 22nd (Kevin de León) and 21st senate (Carol Liu) districts.

Another example is East Los Angeles. Just 7½ square miles in size, it is split between four assembly, three senate and three congressional districts.

Some residents may prefer having three representatives versus one, feeling it gives them more representation. If that’s the case, they should let commissioners know so they don’t make assumptions about what is important, Blanco said.

When defining their community, residents of East LA can say why they are or are not similar to Florence-Graham, San Marino, Hacienda Heights, Rowland Heights, Downey, Atwater or Hollywood—which are located at the extreme ends of assembly districts that currently splice East LA. Or they can say why they want East LA to be consolidated into one assembly district.

In the past, the district lines were drawn without input or accountability to communities. That changed when California voters passed Proposition 11 in 2008, which authorized the creation of a Citizens Redistricting Commission to handle the drawing of lines for state Assembly, Senate and Board of Equalization districts, and the approval of Prop 20 in 2010, which added congressional districts to the Commission’s oversight. They are required to complete the new maps by August 15, 2011.

The 14-member commission, selected using a lottery, will reconfigure districts that were manipulated through the gerrymandering of district boundaries in order to create a political advantage and influence election results by boosting or disenfranchising a particular political party, or group of constituents.

Gerrymandering is most obvious in oddly shaped districts, says Blanco, citing examples of “horse shoe” shaped districts that are formed to deliberately include or exclude some neighborhoods, and “donut holes” that are cut from the center of one district and placed in an entirely different district to create some political advantage.

In Los Angeles County, California District 38—currently represented by U.S. Rep. Grace Napolitano—is sometimes considered an oddly shaped district, the result of bi-partisan gerrymandering. However, District 38 is also an example of a “minority-majority district” which is permitted under the Voting Rights Act of 1965. The law allows for districts to be created to increase minority representation, like a Hispanic or African American majority, and are seen as enhancing democracy because they give minority voters the opportunity to elect a representative from their group, which had historically been impossible in majority white districts.

While the Commission cannot look solely at an area’s ethnic makeup, it must comply with provisions of the Voting Rights Act, such as the number of citizen voters, 18 years of age and older. In communities, such as those in South Los Angeles and the San Fernando and San Gabriel Valleys, which have seen dramatic shifts in population, in terms of size, ethnic makeup and age, it is likely that the Voting Rights Act and “communities of interest” requirements will be key factors in drawing district lines.

The Citizen’s Redistricting Commission meetings are an opportunity for voters to have input into the process. Participation is important because it comes down to having a political voice, said Blanco, who is also the vice president of Civic Engagement for the California Community Foundation and one of two commissioners from the Los Angeles area.

Blanco says communities of interest will trump geography slightly but the commission has many obligations when redrawing district lines, not the least of which is to make districts the same population size, with no more than one citizen voter in difference. This is done to comply with the US Constitution, and the principle of “one person, one vote,” Blanco said.

The commission is also charged with drawing contiguous districts that respect the boundaries of cities and counties and communities of interest, without regard to the impact on a political party or candidate, she told EGP.

To ensure transparency, the commission will hold no closed session meetings and all comments will be put into the record, Blanco said. Projection maps will be available for reference at the meetings; the duration of public comments is 3 to 5 minutes depending on the turnout. For those unable to attend in person, the meetings will be broadcast simultaneously online, and videos from the meetings posted on the commission’s web site.

Upcoming Redistricting Meetings:

The California Citizens Redistricting Commission held its first Southern California meeting last night in Long Beach and has six more meetings in LA County.

The meetings in EGP’s coverage area are:

—Friday, April 29, 6 – 9pm, at the San Gabriel Mission Playhouse, 320 Mission Drive, San Gabriel.The other meetings will be held next weekend and on May 5 and 6 in the Cities of San Fernando, Lancaster, Norco, and Santa Ana.

The meetings are aired simultaneously online. For more information visit www.wedrawthelines.ca.gov or call 1-866-356-5217.

Delinean los Nuevos Mapas para la Representación Estatal y Nacional

Mientras que una comunidad pueda considerarse entera geográficamente, muchos barrios están divididos cuando se trata de la representación política, y esa es precisamente la razón porque la Comisión de Redistribución por Ciudadanos está realizando audiencias para escuchar los testimonios de residentes hoy por la noche en San Gabriel. La comisión es la primera de su tipo en la historia de California, y pide aportación acerca de cómo los angelinos definan sus propias “comunidades de interés,” uno de varios factores que deben tomar en cuenta al crear los nuevos límites de los distritos.

“Lo que realmente queremos en este momento, es obtener información de las comunidades acerca de un par de cosas. ¿Por qué no les gusta sus líneas actuales? Pueden hablar sobre lo que prefieren en respeto a la representación, pero lo que realmente necesitamos es la opinión pública para que ellos mismos definan cuales son sus ‘comunidades de interés,’” dijo María Blanco, una de los 14 comisionados ciudadanos que dibujarán los nuevos mapas políticos del estado antes de que concluya este verano entrante.

“Comunidades de intereses” son vecindarios y zonas que comparten los mismos intereses sociales y económicos y que deben estar unidos bajo un distrito para su representación efectiva y equitativa, de acuerdo con el sitio web de la Comisión de Redistribución por Ciudadanos.

Blanco dijo a EGP que el criterio para la definición de “comunidades de interés” puede variar de una zona a otra, e incluyen factores tales como la economía, el transporte, la contaminación, los distritos escolares, el lenguaje, problemas de salud y la composición étnica, así como la geografía.

Un ejemplo de un pequeño barrio actualmente dividido entre varios funcionarios electos es Highland Park en el Noreste de Los Ángeles. Aunque sólo esta compuesto por 3 ½ millas cuadrados en tamaño, Highland Park esta dividido en dos distritos de la asamblea estatal, el Distrito 44 (Anthony Portantino) y el Distrito 45 (Gil Cedillo), y por dos distritos del senado, el Distrito 22 (Kevin de León) y el Distrito 21 (Carol Liu).

Otro ejemplo es el Este de Los Ángeles, que es 7 ½ millas cuadrados en tamaño, pero se divide entre cuatro distritos de la asamblea estatal, el tres del senado y tres del Congreso.

El Este de Los Ángeles esta ubicado en el centro de cuatro distritos de la asamblea estatal. En esta imagen: el Distrito 45 representado por Kevin De León (arriba a la izquierda), el Distrito 49 representado por Mike Eng (arriba a la derecha), el Distrito 46 representado por Charles Calderón (abajo a la izquierda), y el Distrito 48 representado por John Pérez (abajo a la derecha).

Pueda que algunos residentes prefieren tener tres representantes en ves de sólo uno, sintiendo que les da una mayor representación. Si ese es el caso, se lo deben decir a los comisionados para que no se hagan suposiciones sobre lo que es importante, dijo Blanco.

Al definir su comunidad, los residentes del Este de Los Ángeles pueden explicar cuales son, o no son, las similitudes que tienen con Florence-Graham, San Marino, Hacienda Heights, Rowland Heights, Downey, Atwater o Hollywood—que se encuentran en los extremos de los cuatros distritos que cortan al Este de Los Ángeles. O pueden decir por qué el Este de Los Ángeles debe ser consolidado en un sólo distrito de asamblea.

En el pasado, las líneas de los distritos se elaboraron sin la participación comunitaria y sin rendición de cuentas a las comunidades. Eso cambió cuando los votantes de California aprobaron la Proposición 11 en 2008, que autorizó la creación de la Comisión de Redistribución por Ciudadanos para controlar la manipulación de líneas de distritos para la Asamblea Estatal, el Senado y la Junta de Ecualización; y con la aprobación de la Proposición 20 en 2010, se le agregó la obligación de la distribución de los distritos del Congreso Estadounidense. La comisión está obligada a completar los nuevos mapas antes del 15 de agosto de 2011.

La comisión de 14 miembros, seleccionados mediante un sorteo, configurarán los distritos que fueron cambiados por manipulación de los límites electorales (gerrymandering en inglés) a fin de crear una ventaja política y influir los resultados de una elección, o para impulsar o privar un partido político, o grupo de componentes.

“Gerrymandering” es más evidente en los distritos que forman una hechura extraña, dice Blanco, citando ejemplos: una “herradura de caballo” la cual se dobla para incluir o excluir deliberadamente a algunos barrios; y “el vacío dentro de un donut” en el cual una zona esta completamente rodeado por un distrito pero pertenece a un distrito totalmente diferente para crear algún tipo de ventaja política.

En el Condado de Los Ángeles, el Distrito 38 del Congreso—que actualmente esta representada por la Congresista Grace Napolitano—a veces es considerada un distrito con forma extraña, y el resultado de manipulación electoral bipartidista. Sin embargo, el Distrito 38 es también un ejemplo de un “distrito de mayoría de minoritarias” que es permitido por la Ley de Derechos Electorales de 1965. La ley permite que los distritos sean creados para aumentar la representación de las minorías, por ejemplo una mayoría de latinos o afroamericanos, y son vistos como un beneficio a la democracia porque permiten que los votantes minorías tengan la oportunidad de elegir a su propio representante, que era históricamente imposible en distritos con una mayoría de anglos.

La comisión no solo se enfocará en la composición étnica de un área y esta obligada a cumplir con las disposiciones de la Ley de Derechos Electorales, tales como: el número de ciudadanos votantes de 18 años de edad y mayores.

En las comunidades, como las del Sur de Los Ángeles y los Valles de San Fernando y San Gabriel, se han visto cambios dramáticos en la población, en términos de tamaño, composición étnica y de la edad, y es probable que la Ley de Derechos Electorales y el requisito de “comunidades de interés” serán factores claves en la elaboración de líneas de esos distritos.

Las reuniónes de la Comisión de Redistribución por Ciudadanos son una oportunidad para que los votantes proveen información durante el proceso. La participación es importante, ya que lo más esencial la delineación de los distritos y la representación política es tener una voz política, dijo Blanco, quien también es vicepresidente de participación cívica de California Community Foundation y es una de dos comisarios de Los Ángeles.

Blanco dice que las “comunidades de interés” tendrán un poco más prioridad que la geografía, pero la comisión tiene muchas obligaciones para dibujar líneas de los distritos, como hacer que los distritos tengan el mismo tamaño de población (solo puede haber un ciudadano más en la diferencia). Esto se hace para cumplir con la Constitución de EE.UU., y el concepto de “una persona, un voto,” dijo Blanco.

La comisión también se encargará de dibujar los distritos contiguos que respeten los límites de las ciudades, los condados y comunidades de interés, sin tener en cuenta un impacto sobre un partido político o un candidato, ella dijo a EGP.

Para garantizar la transparencia, la Comisión no llevará a cabo reuniónes a puerta cerrada y todos los comentarios serán archivados, dijo Blanco. Mapas de proyección estarán disponibles para consulta en las reuniones, la duración de los comentarios del público es de 3 a 5 minutos dependiendo de la participación. Para quienes no puedan asistir en persona, las reuniones se transmitirán simultáneamente en la Internet y grabaciones de las reuniones estarán disponibles en el sitio web de la comisión.

Asista a una Reunión de Redistribución de Distritos:

La Comisión de Redistribución por Ciudadanos realizó su primera reunión en el Sur de California ayer por la noche en Long Beach, y realizará más encuentros en Condado de Los Ángeles durante dos semanas.

Las reuniones en el área de cobertura EGP son:

—Viernes, 29 de abril, de 6 a 9 pm en San Gabriel Mission Playhouse, 320 Mission Drive, San Gabriel.

Otras reuniónes se llevarán a cabo este fin de semana y el 5 y 6 de mayo en las ciudades de San Fernando, Lancaster, Norco, y Santa Ana.

Las reuniones se transmiten simultáneamente en la Internet. Para obtener más información, visite www.wedrawthelines.ca.gov o llame 1-866-356-5217.

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